Look Away, Dixie Land: Reflections on Life in the South, racistische iconografie en Alan Moore's Swamp Thing

Ik had nooit gedacht dat ik dit historische moment van de verwijdering van de Zuidelijke vlag in mijn leven zou meemaken, en toch was ik er deze zomer getuige van. De zuidelijke vlag is lange tijd het doelwit geweest van verhitte controverses, waarbij sommigen hem verdedigden als een symbool van hun erfgoed en staatsrechten. Maar velen zien het als een banier van gevangenschap en onderdrukking en een iconografie van afscheiding en haat. Door met de oude manieren te breken, is het alsof we een burgeroorlog in onszelf uit de weg ruimen en een barrière wegnemen die onze volledige uitdrukking van begrip in de weg staat. Nee, het zal niet al onze raciale problemen oplossen, maar het kan plaats maken voor een gemakkelijker, meer waarheidsgetrouw gesprek over ras.

Filmschrijver, professor en levenslange zuiderling, Greg Carpenter, wiens werk we eerder uitgelicht op mijn blog, heeft een uitstekend stuk geschreven over het verwijderen van de Zuidelijke vlag, en ik ben blij dat ik het hier met je kan delen. —Chaz Ebert




Het volgende artikel was oorspronkelijk gepubliceerd op 29 juni door Greg Carpenter at sequart.org .

Toen ik heel jong was, maakte mijn familie een jaarlijkse zomervakantie naar Dogpatch, V.S. Genesteld in de Ozark Mountains bij Harrison, Arkansas, was Dogpatch een klein pretpark geïnspireerd op Al Capps stripverhaal, 'Li'l Abner'. Ik denk niet dat iemand in mijn familie veel wist van Capps strip, maar het was leuk om de verschillende gekostumeerde personages zoals Li'l Abner, Daisy Mae en Mammy en Pappy Yokum te zien poseren voor foto's en handtekeningenboeken signeren.

Tijdens een van onze bezoeken viel mijn oog op iets in de cadeauwinkel: hoeden uit de burgeroorlog met het woord 'Dogpatch' op de achterkant gestikt. Zodra ik ze zag, wist ik dat ik er gewoon een moest hebben. Maar toen ik degene koos die ik wilde, hoorde ik iemand mompelen dat ik de verkeerde hoed had gekozen. Blijkbaar had ik Confederate grey moeten kiezen, maar in plaats daarvan had ik Union blue gekozen. Ik schaamde me en stopte om naar de grijze hoed te kijken. Maar toen besloot ik bij mijn eerste keuze te blijven. Ik dacht dat blauw cooler was.

Ik nog steeds.

Na mijn hele leven in het Amerikaanse Zuiden te hebben gewoond, was de afgelopen week een beetje vreemd. Toen ik laatst de voorpagina van de Huffington Post , er waren zoveel miniatuurafbeeldingen van rebellenvlaggen dat het leek op een advertentie voor de Ku Klux Klan. In plaats van alle gebruikelijke verhalen over presidentskandidaten die dom zijn en filmsterren die kleerkaststoringen ervaren, waren er minstens een half dozijn verhalen die voortkwamen uit de recente moorden in Charleston, South Carolina: 'Zes bedrijven verbieden Confederate Flag Sales;' 'Waarom de Confederate Battle Flag nog racistischer is dan je denkt;' 'Nikki Haley roept op tot het neerkomen van de zuidelijke vlag;' 'Huckabee, Santorum zegt dat de zuidelijke vlag een staatskwestie is.' Toen ik al deze verhalen over de Zuidelijke vlag las, had ik het gevoel dat ik terug in de tijd was gegaan naar mijn dagen als Ph.D. student aan de Universiteit van Mississippi.

Oxford Town in de middag
Iedereen zingt een treurig deuntje
Twee mannen stierven 'nabij de Mississippi-maan'
Iemand kan het beter snel onderzoeken
–”Oxford Town” door Bob Dylan

Toen ik voor het eerst in Oxford, Mississippi aankwam, werd ik begroet door een gigantisch reclamebord met een rebellenvlag met de slogan 'Heritage Not Hate'. Daar beneden noemden ze het de “Rebel”-vlag in plaats van de “Confederate”-vlag omdat, zoals mij herhaaldelijk werd verteld, die bepaalde vlag was nooit officieel de vlag van de Confederatie, maar eerder de strijdvlag voor de militaire divisie van

Ja, het maakte mij ook niet uit. Ik was opgegroeid in Arkansas, maar zoals ik al snel ontdekte, is er een groot verschil tussen in het zuiden zijn en in Mississippi. De sportteams van de Universiteit van Mississippi werden de 'rebellen' genoemd, de kleuren van de school - rood en blauw - waren de kleuren van de rebellenvlag, en de mascotte van de school was 'kolonel Reb', een cartoonachtige plantage-eigenaar met een eretitel van de burgeroorlog. . Zelfs de populaire bijnaam van de universiteit, Ole Miss, was bezoedeld. Ik was er altijd van uitgegaan dat het een uiting van genegenheid was - een afkorting van 'Old Mississippi' - maar zoals ik al snel leerde, is het eigenlijk wat slaven de vrouw van de meester noemden op een vooroorlogse plantage.

Terwijl ik me probeerde aan te passen aan het leven in Oxford, bleef ik scènes herhalen uit... Mississippi Burning in mijn hoofd. Op een dag, terwijl ik naar huis reed, passeerde ik een kleine kerk met een bord in de tuin: 'Burns UM Church'. Naast de naam stond een afbeelding van een kruis met een vlam. Plotseling stelde ik me een dikke blanke man te paard voor die een fakkel vasthield en schreeuwde: 'Pak je kappen, jongens! We gaan rijden vanavond!” Later leerde ik dat de 'UM' een afkorting was voor 'United Methodist' en het kruis met de vlam is een algemeen symbool voor die tak van het methodisme. Het was allemaal volkomen onschuldig, maar gezien de sfeer voelde ik dat een beetje paranoia toch gerechtvaardigd was.

Onnodig te zeggen dat ik er nooit echt bij hoorde. Dat wil niet zeggen dat alles verschrikkelijk was. Oxford was eigenlijk een van de meest vooruitstrevende steden in Mississippi, en de faculteit van de universiteit en de meerderheid van haar studenten waren cool. Het pochte ook een buitengewone literaire cultuur. William Faulkner Oxford het grootste deel van zijn leven thuis had geroepen, Tennessee Williams bracht zijn vormende jaren ongeveer een uur naar het westen door in Clarksdale, en John Grisham woonde in een gigantisch geel herenhuis vlak bij een van de belangrijkste snelwegen. Het stadsplein van Oxford had ook een van de beste onafhankelijke boekwinkels in Amerika - Square Books - maar zodra je de deur uitstapte, werd je geconfronteerd met een meer dan levensgroot standbeeld van een Zuidelijke soldaat, een 'Second Place Trophy' genoemd door een lokale journalist.

In de loop der jaren hebben velen op de universiteit dapper gevochten om een ​​deel van de racistische iconografie te zuiveren, door met succes het gebruik van rebellenvlaggen bij voetbalwedstrijden te verbieden en kolonel Reb als mascotte te vervangen. [1] Maar de neo-confederaties hebben altijd hard gelobbyd tegen deze maatregelen, en sommige houdingen lijken zo diepgeworteld dat het moeilijk voor te stellen is dat ze ooit zullen veranderen. Een van de meest populaire slogans komt uit een oud gedicht van een aluin: 'De universiteit geeft een diploma ... maar men studeert nooit af van Ole Miss.'

Dat leek me altijd een beetje te veel op het Hotel California: 'Je kunt uitchecken wanneer je maar wilt, maar je kunt nooit weggaan.' Toen ik klaar was met mijn proefschrift, gaf de universiteit me een diploma.

Wat mij betreft, ik heb nooit 'Ole Miss' bijgewoond.

Je moet het leren
Om te haten en te vrezen,
Je moet het leren
Van jaar tot jaar,
Er moet getrommeld worden
In je lieve kleine oor Je moet zorgvuldig worden onderwezen.
–uit de Stille Zuidzee door Rodgers en Hammerstein

Wat me echter het meest verbaasde over de obsessie van de neo-confederatie met de rebellenvlag, was hoe relatief nieuw het was. Als je een van de recente stukken hebt gelezen die rondzweven in de nasleep van de Charleston-tragedie, weet je waarschijnlijk dat de vlag bijna uitgestorven was als cultureel symbool toen het eind jaren '40 door de segregationisten werd aangenomen. In feite werden de meeste zuidelijke vlaggen en standbeelden die de verschillende hoofdsteden, gerechtsgebouwen en wetgevende gebouwen ontsieren, in de jaren '50 en '60 geplaatst in tegenstelling tot de burgerrechtenbeweging. De logische misvatting van de slogan 'Erfgoed niet Haat' is dat het impliceert dat de twee termen elkaar uitsluiten.

Nu, na de moorden in Charleston, zijn de debatten die ik hoorde als een afgestudeerde student in Oxford, op het nationale toneel verschenen. Sommige van die segregationistische vlaggen beginnen eindelijk te vallen en er is nieuwe druk om veel van de standbeelden van verraderlijke 19e-eeuwse politici uit overheidsgebouwen te verwijderen. Ik zou zeggen dat het lang geleden is, maar het was al lang geleden dat de meeste van hen in de eerste plaats werden geïnstalleerd.

En als een van de velen - misschien zelfs de meerderheid - Zuiderlingen die deze iconen verwijderd hebben willen zien, probeer ik deze morele overwinningen te vieren, maar het is moeilijk. Negen goede mensen zijn dood in Charleston, maar niemand herstelt de Voting Rights Act die het Hooggerechtshof een paar jaar geleden heeft vernietigd. Negen goede mensen zijn dood in Charleston, maar niemand trekt de nieuwe discriminerende stembeperkingen in die in het hele land worden ingevoerd. Negen goede mensen zijn dood in Charleston, maar de politie vermoordt nog steeds ongewapende Afro-Amerikanen en maakt ze gewelddadig. Negen goede mensen zijn dood in Charleston, maar niemand verwacht zelfs maar de meest gezond verstand regels over wapenverkoop te halen.

In feite heeft de wapenlobby geprobeerd de moorden in Charleston te gebruiken als een kans om de verkoop van wapens te stimuleren, met het argument dat als de slachtoffers allemaal het vuur hadden ingepakt tijdens hun kerkdienst, ze de slechterik in een regen van kogels hadden kunnen neerhalen. Ik meen me een oud verhaal te herinneren over een paar mensen die een paar millennia geleden een populaire religieuze leider kwamen arresteren. Een van de volgelingen van de leider trok een zwaard en hakte het oor van een man af, maar de religieuze leider riep hem uit: 'Steek uw zwaard weer op zijn plaats: want allen die het zwaard pakken, zullen met het zwaard omkomen.' [twee] Grappig dat de wapenlobby dat verhaal negeert. Ik denk dat het de verkoop niet helpt.

Maar ik dwaal af. Mijn punt is dat ik, na zo lang deze debatten over Confederate iconen te hebben meegemaakt, moeite heb om veel voldoening te halen uit deze symbolische overwinningen. Een deel van mij vreest dat het neerhalen van alle Confederate-vlaggen gewoon ... te gemakkelijk is. Het voelt als een voor de hand liggende, snelle oplossing die wordt onderschreven door conservatieve politici om schuldgevoelens weg te nemen, en het zuigt de energie op die zou kunnen worden aangewend om iets wezenlijkers te doen.

Ik wil echt niet die kerel zijn - je weet wel, de zelfvoldane die, ongeacht welke vooruitgang er wordt geboekt met een bepaald onderwerp, altijd klaagt dat het niet genoeg is. Dat soort argument is altijd gemakkelijk te maken, en het heeft de neiging om egoïstisch te zijn. Maar zoals ik al zei, het was gewoon moeilijk om veel voldoening te halen uit de kleine overwinningen. Dus ik was op zoek naar een ander perspectief.

Als de slechte boom vernietigd moet worden, mag je zijn vrucht niet begraven... Je moet de wortels uitbranden.
Moeras ding #42 door Alan Moore , Stephen Bissette en John Totleben

Daarom heb ik de afgelopen week besloten Swamp Thing #41-#42 opnieuw te lezen, een tweedelig verhaal uit de legendarische Swamp Thing-run van Alan Moore. Het verhaal maakte deel uit van een langere boog genaamd American Gothic. Moore, Bissette en Totleben's American Gothic verkenden enkele van de meer traditionele monsters zoals vampiers, weerwolven en zombies, terwijl ze tegelijkertijd de donkere politieke onderbuik van het Amerikaanse landschap blootlegden. Net als Bruce Springsteen 's Nebraska leest American Gothic als een polemiek tegen het conservatieve Reagan-tijdperk van de jaren '80, waarbij de gevaren worden benadrukt van het ontkennen van aanhoudende problemen zoals vervuiling, seksisme, racisme en wapencultuur.

De twee nummers die ik deze week las, gaan over racisme. Als The Swamp Thing en Abby terugkeren naar Louisiana, ontmoeten ze een filmploeg die een nieuwe prime-time televisieshow opneemt over het leven op de plantages in het vooroorlogse zuiden. Naarmate het verhaal vordert, raken de televisieacteurs bezeten door de geesten van de mensen die daar voor de burgeroorlog woonden, en beginnen ze dezelfde oude gruwelen na te spelen. In overeenstemming met het gotische thema lijkt het racisme in de grond te zitten.

Het verhaal is niet een van Moore's beste uit die reeks - de personages zijn algemeen geschreven stereotypen - maar hij introduceert wel een paar metaforen die me deze week aanspraken. In het eerste nummer, als het Swamp Thing een stervende vogel ontmoet, omhult hij het zachtjes in zijn bemoste borst en zegt dat het niet bang hoeft te zijn 'want het universum is vriendelijk.' Vervolgens legt hij aan Abby uit dat als het lichaam van de vogel afbrokkelt: 'De dood het leven zal voeden en niets zal worden verspild.' [3] De scène legt de directe relatie tussen wat in de aarde wordt gestopt en wat eruit komt.

Het is een vrij eenvoudig idee: wat we ook planten in onze cultuur, het zal groeien. Het gevolg zou inhouden dat als we gif planten, we alleen vergif zullen oogsten. Met andere woorden, al die onaangename, verouderde symbolen van verdeeldheid die het Zuiden sieren, kunnen alleen maar dienen om meer verdeeldheid en meer haat uit te lokken. Die symbolen fungeren als zaaddragende vruchten en planten nieuwe generaties giftige gewassen.

In het tweede deel van het verhaal legt The Swamp Thing uit dat alle haat, racisme en geweld het equivalent van een slechte boom hebben voortgebracht: 'Als de slechte boom vernietigd moet worden, mag je zijn vrucht niet begraven ... Je moet verbranden de wortels eruit.”

Zal het verwijderen van de vlaggen en Zuidelijke standbeelden de grotere problemen van ongelijkheid in de Verenigde Staten oplossen? Nee. Maar misschien kan het op zijn minst een paar wortels uitbranden.


[1] Toen ze besloten kolonel Reb te elimineren als schoolmascotte, tekende ik een petitie om in plaats daarvan 'Admiraal Ackbar' te adopteren. Het zou een geheel nieuwe draai aan 'Rebels' hebben gegeven.

[twee] Mattheüs 26:52.

[3] Moeras ding #41.


OVER DE AUTEUR

Greg Carpenter is een schrijver, leraar en herstellende koffieverslaafde. Hij behaalde zijn Ph.D. in het Engels van de Universiteit van Mississippi en heeft essays gepubliceerd over verschillende schrijvers, waaronder: Neil Gaiman , Alan Moore, Grant Morrison, Jerry Robinson, August Wilson en Tennessee Williams. Hij schrijft momenteel een boek over strips voor Sequart en levert regelmatig bijdragen aan PopMatters. Hij heeft een breed scala aan lessen gegeven, waaronder strips, moderne Amerikaanse literatuur, Shakespeare en scenarioschrijven/toneelschrijven. Momenteel doceert hij aan een universiteit in Nashville. Hij heeft ook een M.A. van de University of Missouri-Columbia en een B.A. van de Staatsuniversiteit van Arkansas.