Extreme empathie: een waardering voor de films van Jimmy Chin en Elizabeth Chai Vasarhelyi

Telkens wanneer ik een documentaire zie over een extreme sport of atletische prestatie in het aangezicht van gevaar, word ik vaak teleurgesteld door de menselijke verkenning ervan. In dit soort films is het natuurlijk de prestatie dat we kunnen deelnemen aan een spannende ervaring zonder fysiek gevaar. Maar zonder een connectie met degenen die deze prestaties leveren, wordt ons de emotionele inzet ontzegd waartegen ze het opnemen, waardoor we op afstand blijven over hoeveel we voor hen moeten zorgen. Dit is niet het geval bij het werk van Jimmy Chin en Elizabeth Chai Vasarhelyi , die nooit op het sensationele vertrouwen om kijkers te trekken. In hun nieuwste filmische aanbod “ De redding ”, beschikbaar op Disney+ deze vrijdag 3 december rd , bieden ze niet alleen weer een aangrijpende kroniek van ongelooflijke gebeurtenissen waarbij het leven op het spel staat, maar zetten ze ook hun persoonlijke afrekeningen voort met degenen die hun leven riskeren en helpen ons te begrijpen waarom ze doen wat ze doen.

De film vertelt over de gebeurtenissen rond de redding van de Tham Luang-grot in de zomer van 2018, toen 12 jonge jongens en hun coach werden gered in Noord-Thailand, als onderdeel van een multinationale inspanning. De redding werd begeleid door een paar recreatieve diepe grotduikers van middelbare leeftijd wier exploits als zo gespecialiseerd en gevaarlijk worden beschouwd dat zelfs de plaatselijke militaire duikers hun capaciteiten niet konden inschatten. In de handen van Chin en Vasarhelyi is 'The Rescue' een meeslepende film met behendige pacing en meesterlijke nevenschikking, ondanks de bergachtige details. Maar van de vele aspecten die ik bewonderde, waardeerde ik het meest hoe het de 'durfdevil'-persona ontmythologiseerde die vaak wordt opgepikt door avonturiers, zoals de hoofdrolspelers van de film, John Volanthen en Rick Stanton.

Als u deze definitie opzoekt, komt u verwijtbare tags tegen zoals onstuimig, roekeloos en roekeloos, alsof het woord meer als een oordeel dan als een beschrijving is ontworpen. Ik geef toe dat ik het moeilijk vond woorden te vinden om Rick Stanton, John Volanthen en vele anderen te beschrijven die het onderwerp waren van de films van Chin en Vasarhelyi, die echt niet geïnteresseerd zijn in het bestendigen van de mythe van uitersten. Toen 'The Rescue' onthulde dat Volanthen een parttime klimmer was, was ik eigenlijk allesbehalve verrast.



Hier moet ik afdwalen. Ik begon twee jaar geleden met klimmen, een paar maanden nadat ik de meest bekende film van Chin en Vasarhelyi zag, ' Gratis solo ', wat, afgezien van zijn lofbetuigingen, misschien in zijn eentje de explosie van interesse heeft veroorzaakt om klimmen wereldwijd mainstream te maken. Ik was nog nooit eerder in mijn leven goed geweest in klimmen, maar had een reeks gezondheidsproblemen ondergaan, zowel fysiek als mentaal, waardoor ik op mijn 45ste fitter werd. Bovendien was het iets dat ik met mijn dochter kon doen , die nu hoogten beklimt als een vis naar het water.

Ondanks mijn hoogtevrees (die ik nog steeds heb en waarvan ik weet dat die nooit zal verdwijnen), begon ik meer uit nieuwsgierigheid dan iets anders. Ik begon met touwklimmen, daarna boulderen en uiteindelijk (maar niet zonder veel aarzeling) met lood(sport)klimmen. Touwklimmen verleidde me met zijn bewegingsvrijheid, waardoor ik hoog kon klimmen zonder me zorgen te hoeven maken over vallen (door een harnas te dragen). Boulderen bedwelmde me met zijn probleemoplossing en krachtvereisten zonder dat ik te hoog hoefde te klimmen. Dat zou voor mij op dat moment voldoende zijn geweest. Maar toen mijn dochter en onze gemeenschappelijke kring van klimvrienden eenmaal begonnen met voorklimmen, moedigden ze me aan om er ook mee aan de slag te gaan. Ik stelde het vele maanden uit, maar ontdekte dat, nadat ik zo ver was gekomen, waarom niet kijken hoeveel verder ik zou kunnen gaan?

Voorklimmen is geen eenvoudig tijdverdrijf. Net als bij duiken komt er speciale uitrusting, training, conditionering en vooral focus bij kijken. Niet alleen van jezelf, maar ook van je 'zekerings'-partner die ervoor zorgt dat je niet de grond raakt als je valt. In tegenstelling tot boventouw waar je in wezen veilig bent aan het einde van een zeer hoge katrol, beveilig je jezelf door een reeks quickdraws vast te klikken naarmate je hoger klimt. Het duurt maanden om te wennen aan het nemen van zwepen (korte afstanden vallen van een clip) om te acclimatiseren om de angst voor vallen te overwinnen. Je moet ook worden getraind om aan het andere uiteinde van het touw te zijn, je klimpartner vast te leggen om ervoor te zorgen dat ze veilig zijn, wat nu voor mij stressvoller is dan klimmen.

Maar meer dan dat, voorklimmen komt het dichtst in de buurt van vechtsporten of dans. Zoals een vorm in taekwondo of een kata in karate, heeft elke (klim)greep een bijbehorende beweging die perfect kan worden uitgevoerd, een techniek die kan worden toegepast. Elke klim heeft zijn eigen stijl. Bij buitenklimmen heeft elke ondergrond (bijv. kalksteen, graniet) zijn eigen karakter. Als je er goed in begint te worden, trekken de klimgraden (moeilijkheidsgraden) je naar binnen. Maar als je verslaafd bent, worden de cijfers zinloos, omdat je voor altijd op zoek bent naar de perfecte klim.

De klimgemeenschap is een van de meest ingetogen, systematische en veiligheidsgerichte groepen die je kunt vinden. Ze maken zich geen illusies over de gevaarlijke aard van hun recreatie. Je hebt klimpartners die je goede vrienden worden omdat je je veiligheid en leven aan elkaar hebt toevertrouwd zonder het ooit te erkennen. Het is een leuk publiek zoals elke sportschoolactiviteit, maar er zijn zeer gedisciplineerde personen bij betrokken die veiligheid boven alles stellen. En na ongeveer een jaar voorklimmen, heeft deze sport me het proces en het mentale kader gegeven dat ik nog nooit eerder heb gehad in het omgaan met mijn fysieke en mentale gezondheid. Het heeft me mentale hulpmiddelen gegeven die ik overal toepas. Het heeft me veel levenslessen opgeleverd over nederigheid en kameraadschap, en het gaf me vrienden uit alle lagen van de bevolking, voor het leven.

Dat gezegd hebbende, kwam het voor mij niet als een schok dat een van de duikers van 'The Rescue' deze achtergrond deelt, want welke negatieve bijvoeglijke naamwoorden ook worden geassocieerd met zijn radicale bezigheden, ze kunnen niet verder van hun werkelijke aard zijn. Of het nu gaat om het beklimmen van duizelingwekkende hoogten of het doorzoeken van onpeilbare diepten, het laatste wat deze ontdekkingsreizigers zouden kunnen worden genoemd, zijn waaghalzen. Zoals Rick Stanton zelf in de film vermeldt: 'Alleen omdat een activiteit als gevaarlijk wordt gezien, wil nog niet zeggen dat je het op een gevaarlijke manier doet.'

Het gevaar in de films van Chin en Vasarhelyi is nooit gratuit. Schokken, bloed en de dood worden nooit gepresenteerd voor goedkope spanning of lach. Hun oeuvre, zowel individueel als in tandem, geeft een diep gevoel van gedeelde verantwoordelijkheid weer voor de mensen die ze portretteren en de verhalen die ze delen. Chin, die voor National Geographic bergbeklimmingen op elk continent heeft geleid en heeft deelgenomen aan deze expedities (en veel ervan tegelijkertijd heeft gefilmd), kent de kracht van beeldspraak, details en nauwkeurigheid. Vasarhelyi, een bekroonde documentairemaker die menselijke verhalen van Kosovo tot Senegal heeft gedeeld, brengt haar verhalen en introspectie naar het partnerschap.

Hun krachtige filmmix werd duidelijk in hun eerste film samen, ' Meru ', waarin de verraderlijke pogingen van sommige klimmers werden beschreven bij de eerste beklimming van de beroemde Himalaya-berg, waaronder Chin. Het beeldmateriaal van zijn team omvatte het grootste deel van het materiaal van de film, maar werd pas gerealiseerd nadat hij Vasarhelyi had ontmoet (en uiteindelijk trouwde) tijdens de postproductie. Het was Vasarhelyi die de structuur van de film bepaalde, het verhaal aanstuurde en erop stond dat Chin, die zichzelf aanvankelijk puur als toeschouwer voor ogen had, een integraal onderdeel van het verhaal zou worden. Het expeditieteam werd uitgebreid opnieuw geïnterviewd, samen met hun familieleden. Volgens Vasarhelyi werd dit gedaan om 'de fysieke en emotionele inzet te benadrukken'.

Chin en Vasarhelyi hebben in hun films een emotioneel watermerk gecreëerd - aandacht voor het proces, gekoppeld aan de bereidheid om moeilijke vragen te stellen aan degenen die zichzelf in gevaar brengen of verliezen. In 'Free Solo' zagen we klimmer Alex Honnold en zijn vriendin (nu echtgenote) Sanni McCandless hun eigen existentiële belangen in twijfel trekken. Velen zullen zich ongetwijfeld de bovenmenselijke prestatie van die film herinneren. Maar wat me meer opviel vanaf mijn allereerste kijkbeurt, was het menselijke drama: het uitbeelden van het ongemak van een jonge man met intimiteit tegenover zijn streven naar perfectie in de bergwand van de dood.

Degenen die niet bekend zijn met de oorsprong van 'Free Solo' zouden gemakkelijk kunnen concluderen dat het gewoon weer een dodelijke stuntfilm was die de klimverbindingen van Chin verzilverde. Maar zowel Chin als Vasarhelyi hebben in talloze interviews gezegd dat het altijd de bedoeling was om een ​​verhaal te filmen over Honnold zelf meer vanwege wie hij was dan vanwege de prestaties die hij kon leveren. Deze waardering voor betekenisvolle personages die in hachelijke omstandigheden worden uitgevoerd, weerspiegelt het ethos in de huidige filmografie van Chin en Vasarhelyi. En het is meer dan welkom in de huidige mediamarkt, waar gevaar overbodig is en een dubbeltje.

Chin en Vasarhelyi hebben niet alleen films gemaakt over gevaar, maar over culminaties; over levens die een hoogtepunt bereiken, of je nu kiest of niet. Roger Ebert zei ooit na het zien David Cronenberg 's ' Botsing ,' 'Ik merkte dat ik wenste dat een grote regisseur zoveel liefde en aandacht zou schenken aan een film over mijn fetisjen.' Ik denk dat ik klimmen een van mijn fetisjen zou kunnen noemen. Het is me dierbaar op manieren die ik nooit had verwacht voordat ik het ondernam. Ik prijs mezelf gelukkig dat ik op dit punt in mijn leven deze passie heb gevonden waar ik heel veel van hou. En ik ben meer dan dankbaar dat er filmmakers zijn zoals Jimmy Chin en Elizabeth Chai Vasarhelyi die bereid zijn om deze roepingen, en hun deelnemers, het respect te geven dat ze verdienen.

'The Rescue' begint op 3 december te streamen op Disney+ rd .